Yardımcı köpekler New York’ta yaklaşık kırk okulda görev başında. ABD Eğitim Bakanlığı’nın Yardımcı Köpek Programı kapsamında Yale Üniversitesi’nce geliştirilen müfredata göre tüylü dostlarımız okullarda öğrencilere duygusal destek vermek amacıyla bulunuyor. Müfredat temelde öğrencilere empati kurma ve psikolojik açıdan daha esnek olma becerilerini kazandırmayı hedefliyor. Örneğin Izzy adlı bir tazı, öğrencilerin öfke nöbetlerini yatıştırmaya yardımcı olurken güzel davranış sergileyen öğrenciler Jumah adlı teriyerle oynayabiliyor. Altın rengi av köpeği Peter ise konuşma terapisi alan öğrencilere önyargısız kulak veriyor. Öğrencilere sorumluluk bilincini aşılamak için köpeklerin bakımıyla ilgili ödevler de veriliyor. Sözgelimi sekizinci sınıf öğrencileri, yaşlı ve minicik bir köpek olan Parker’i okulun bahçesinde dönüşümlü olarak dolaştırıyor. Bir öğrenci köpeğin tasmasından tutarken dışkısını toplayan diğeri bu görevden hiç de şikâyetçi görünmüyor. Ergenlerin zihinsel sağlığı üzerinde yapılan bir çalışma gençlerin yüzde sekiz ila onunda kaygı bozukluğu olduğunu gösterdi. Terapi Köpekleri Birliği’ne (ATD) göre özel eğitim görmüş köpeklerle etkileşimde bulunmak kan basıncını azaltıyor ve duygusal yararlar sağlıyor. Yani sınıfta öğrencilerin arasında oturan sevimli bir terapi köpeği moralleri düzeltiyor ve yaslanacak omuz veriyor. Parker’i görünce sakinleştiğimi hissediyorum, diyor, on beş yaşındaki Alyona. Eğitimcilere göre köpekler içlerine kapanma eğiliminde olan ergenleri dışa döndürmeye yardımcı oluyor ve bir yetişkine göre ergenleri çok daha rahat yatıştırıyor. Özellikle diğer insanlarla iletişimde zorlanan otizmli öğrenciler bir köpekle çok daha kolay bağlantı kurabiliyor.